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Ballenas y biodiversidad en la Costa de Garraf

Avistando una ballena rorcual común frente a Cubelles (Garraf)
Rorcual común frente a la costa de Cubelles (Garraf)

 

  ¿Sabes que hay ballenas en la Costa del Garraf?   Este texto encabeza un cartel promocional que llama la atención a cualquier ciudadano de a pié, más aún si conoce esta parte de la costa catalana o vive cerca de ella. Y si uno es algo amante de los animales, o le interesa lo relativo al medio ambiente, la curiosidad tiene que picar bastante.

Ese fue mi caso hace un par de temporadas, al toparme con este reclamo por Internet. Leyendo más de cerca, nos habla de un proyecto de estudio y divulgación sobre cetáceos llevado a cabo por una ONG, que tiene como base el puerto de Vilanova i la Geltrú, capital de la comarca del Garraf, en Barcelona. Sumergiéndonos en la información que hay detrás, se nos descubre una realidad sorprendente y desconocida: el Mar Balear, y en particular el litoral catalán de la Costa del Garraf, tienen una gran biodiversidad animal.

Su mayor exponente es el rorcual común (Balaenoptera physalus, cat: rorqual comú, eng: fin whale), el segundo animal más grande del planeta, que puede llegar a los 25 metros y las 70 toneladas. Es una ballena en peligro de extinción que cada primavera visita nuestra costa para alimentarse, mientras sigue su ruta migratoria del Estrecho de Gibraltar hasta el Mar de Liguria en Italia, y viceversa. Un hecho hasta ahora poco conocido en el ámbito de la investigación.

 

Vilanova i la Geltrú vista desde el exterior del puerto
Vilanova i la Geltrú, vista desde el exterior de su puerto

 

Además de ballenas, en estas aguas también son frecuentes distintas especies de cetáceos, peces y otros animales como delfines, calderones, cachalotes, peces luna, tortugas bobas, y según estudios recientes, más de 28 especies de aves marinas, algunas de ellas muy amenazadas. Unas son visibles desde la costa o en la misma playa, otras son puramente pelágicas. Las gaviotas forman el grupo más habitual, y también son frecuentes los cormoranes, los alcatraces, los charranes y las pardelas.

 

Charrán patinegro en la Costa de Garraf
Charrán patinegro (Thalasseus sandvicensis, cat: Xatrac becllarg, eng: Sandwich tern).

 

Entre estas especies destacan la gaviota de Audouin, endémica del Mediterráneo y con su mayor colonia en el Delta del Ebro, y la pardela balear, la única ave marina endémica de España. Este hecho convierte al área del Garraf, probablemente, en la mejor del estado español y en una de las mejores de todo el Mediterráneo para observar este tipo de aves, según indica el doctor en biología Vittorio Pedrocchi Rius en su conferencia sobre “la riqueza ornitológica de aves marinas en Vilanova i la Geltrú”, impartida en el Campus Universitari de la Mediterrània (CUM) el pasado mes de abril, a la que asistí.

 

Pardela balear en la Costa de Garraf
Pardela balear (Puffinus mauretanicus, cat: Baldriga balear, eng: Balearic shearwater)

 

Gaviota de Audouin en la Costa de Garraf
Gaviota de Audouin (Larus audouinii o Ichthyaetus audouinii, cat: Gavina corsa, eng: Audouin’s gull)

 

Y todo esto sin alejarnos mucho del litoral, apenas de 6 a 10 millas náuticas (1 mn = 1852 m). La presencia de ballenas y delfines ya era conocida por los pescadores y navegantes desde hace tiempo, pero ha pasado totalmente desapercibida para el público general, hasta hace bien poco.

La causa de esta riqueza en la fauna marina local y de por qué la zona atrae a los rorcuales es aún bastante desconocida. Sin embargo, la investigación más reciente apunta a una combinación de diversos factores, geográficos y climáticos, que se dan entre Tarragona y Barcelona, especialmente en la Costa del Garraf: una plataforma continental ancha y poco profunda, la presencia de cañones submarinos que favorecen la mezcla de las corrientes frías, ricas en nutrientes, con las aguas templadas en superficie, la aportación de sedimentos y nutrientes de los ríos cercanos, y el hecho de ser una zona tranquila de corrientes suaves, generan en este espacio un “punto dulce” de alimento (zooplancton, krill y otros organismos) que es la base de la cadena trófica para muchos animales.

 

Medusa Vela de mar en la Costa de Garraf
Medusa Vela de mar (Velella velella, cat: Velella, eng: Sea raft, By-the-wind sailor)

 

Barco pesquero "Port de Vilanova" faenando frente a la Costa del Garraf
El contacto con los barcos pesqueros de la zona es importante para realizar y documentar avistamientos

 

El desconocimiento general de esta rica fauna, junto a la falta de información sobre la presencia y el comportamiento del rorcual común en nuestras aguas, impulsó la creación del Proyecto Rorcual por parte de la Asociación Edmaktub. Esta organización con sede en Barcelona, fundada el año 2000 por el doctor en veterinaria Eduard Degollada, se dedica al estudio científico y a la divulgación del medio acuático, especialmente a la investigación de los cetáceos; su principal objetivo es profundizar en el conocimiento del mar y la fauna marina para preservar su riqueza y biodiversidad. Dispone de un equipo humano integrado por científicos y especialistas en ámbitos como la biología, la veterinaria, las ciencias ambientales y las técnicas audiovisuales.

El Proyecto Rorcual nació en 2013 con el objetivo de ampliar el conocimiento sobre la presencia de esta ballena en nuestra costa, cada año entre febrero y junio, y fomentar así su estudio, divulgación y preservación. El rorcual común es un animal espectacular e inteligente del que se sabe muy poco; es la especie de mayor tamaño que transita el Mediterráneo y está protegida por hallarse en peligro de extinción. Su presencia es un indicador de la riqueza de estas aguas.

 

Jornada del Proyecto Rorcual en el catamarán Maktub
Jornada del Proyecto Rorcual a bordo del catamarán Maktub

 

Delfines listados en la Costa de Garraf
Delfín listado (Stenella coeruleoalba, cat: Dofí ratllat, eng: Striped dolphin)

 

Desde el comienzo de la investigación se han divisado más de 110 rorcuales, a pesar de que en los últimos años el número de ballenas observadas se ha reducido a la mitad. La hipótesis de Edmaktub es que el incremento de temperatura del agua y el descenso en la concentración de nutrientes afecta a la concentración de plancton, y en consecuencia al número de ballenas; se estima que es la misma causa por la que las capturas de pescado descienden en los últimos años.

El proyecto también estudia de cerca los problemas y amenazas que afectan a los rorcuales en su estancia y migración, principalmente el tráfico marítimo, la contaminación acústica, y la contaminación del agua por microplásticos.

 

Delfines listados en la Costa de Garraf
Delfín listado (Stenella coeruleoalba, cat: Dofí ratllat, eng: Striped dolphin)

 

Calderones grises (o delfines grises) en la Costa de Garraf
Calderón gris (Grampus griseus, cat: Cap d’olla gris, eng: Risso’s dolphin)

 

La investigación se hace a través de transectos aleatorios a bordo del Maktub, un catamarán a vela de 14,3 metros de eslora y capacidad para 12 tripulantes, con base en el puerto de Vilanova i la Geltrú. Durante la primavera realiza salidas al mar diariamente, si el tiempo lo permite, para avistar y observar a los animales, tomar muestras, registrar parámetros oceanográficos y recoger información, y así documentar la presencia y el comportamiento de los animales.

Este proyecto es pionero por ser el primero en esta zona y porque incorpora técnicas de investigación muy innovadoras, como el uso de un multicóptero teledirigido o dron para la captación de imágenes aéreas y recogida de muestras biológicas (soplo de la ballena). El equipo lo completan un hidrófono, varias cámaras y diverso instrumental para la toma de muestras, sonidos e imágenes, tanto en superficie como dentro del agua.

 

Prismáticos y cámaras preparados para los avistamientos
Prismáticos y cámaras son las herramientas básicas para realizar y registrar los avistamientos

 

La obtención de imágenes de los ejemplares, tanto fotográficas como de vídeo, es muy importante para la investigación, ya que permite su análisis y estudio posterior. En concreto, la foto-identificación de las ballenas permite distinguir a cada individuo mediante su aleta dorsal, ya que su forma es un rasgo único, es como nuestra huella dactilar. Esto permite, por ejemplo, reconocer un ejemplar concreto que haya sido avistado en anteriores campañas o en otras ocasiones de una misma temporada.

 

Avistando una ballena rorcual común en la Costa de Garraf
Otro ejemplar diferente de rorcual común (identificable por su aleta dorsal)

 

El área de estudio del Proyecto Rorcual cubre una franja marina de unos 840 km² situada entre las localidades de Sitges (Vallcarca) y Cunit, aproximadamente, y se extiende hasta 8 ó 9 millas mar adentro. La red de contactos que Edmaktub ha establecido con los pescadores y navegantes de la zona permite registrar avistamientos de cetáceos desde Arenys de Mar hasta Tarragona, mediante el uso de la aplicación móvil WhatsApp, los SMS, el correo electrónico, y la comunicación por radio.

La Costa del Garraf, de la que forma parte el área de estudio del proyecto, es de reconocida importancia ecológica: es parte de un espacio declarado como Lugar de Importancia Comunitaria (LIC), es Zona de Especial Protección para las Aves (ZEPA), y forma parte de la Red Natura 2000 y del Plan de Espacios de Interés Natural de Cataluña (PEIN).

 

Jornada del Proyecto Rorcual a bordo del catamarán Maktub
La vigilancia y observación de las aguas cercanas ocupa gran parte del tiempo de trabajo

 

Además del equipo humano residente, la Asociación Edmaktub también cuenta con la colaboración de voluntarios para el Proyecto Rorcual y otros proyectos, en programas de un día o una semana. Siempre que haya disponibilidad, aceptan tripulantes en el catamarán que deseen vivir la experiencia de conocer en primera persona cómo transcurre una jornada de investigación a bordo del Maktub, no sólo para disfrutar del mar y de los animales, sino también para aprender cómo se realiza la investigación de campo con cetáceos, ayudar y trabajar en ella; podéis consultar más información en el sitio web de Edmaktub. La mayoría de las fotografías de este artículo las he tomado durante un par de jornadas como voluntario en el Proyecto Rorcual.

 

Catamarán Maktub del Proyecto Rorcual, en Vilanova i la Geltrú (Barcelona)
Catamarán Maktub en el puerto de Vilanova i la Geltrú (Barcelona)

 

Para aquellos que queráis aprender más de este y de otros temas, afines o no, os recomiendo asistir a alguna de las conferencias gratuitas que el Campus Universitari de la Mediterrània (CUM) realiza periódicamente en Vilanova i la Geltrú; en su oferta abarcan diferentes y variados ámbitos como la cultura, el turismo, el medio ambiente, y la ciencia, entre otros. En ellas podéis descubrir realidades cercanas como la que os he presentado aquí.

 

 

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